シロアリが地球を救う?

Lawrence Berkeley National Laboratoryという、世界的に有名な研究所があります。ノーベル賞受賞者を何人も輩出している科学とエンジニアリングの研究所。この研究所のディレクターでありノーベル賞受賞者である、Steven Chu博士の講演を聞きました。(こういう人の講演がタダで職場で(仕事中に)聞けるのが、今の仕事のいいところ)

彼は物理とMolecular and Cellular Biologyの専門ですが、地球温暖化に造詣が深く、件のラボで、温暖化を防止するためのテクノロジーの研究を推進しています。代替エネルギーや、エネルギー使用の効率化、そして生物を使った新しいテクノロジーが主な取り組みのようです。おもしろかったのが、シロアリの話。

b0069365_1501514.jpgシロアリの腸内には、共生生物というものがおり、これが糖質加水分解酵素というのを分泌すると、セルロースが分解されて糖になるそうです。シロアリの小さな体の中にあるこの共生生物の酵素の力、なかなか破壊的なもので、これを使えば、廃材などに含まれるセルロースを活用して、バイオ燃料を作れる可能性があるとのお話でした。

・・・・とここまで聞いて、急に実家のシロアリ被害を思い出しました。実家は古い木造で、庭にも古い木があるので、時々シロアリの餌食になって業者を呼んでました。あ~思い出しただけでもちょっとぞっとします。シロアリって、どうにも気持ちが悪いんです。特に、叩くと(ごめんなさい。群生したのが家の中に入ってきた日には、そうしないと追いつきません)甘ったるいような苦いような、いや~な臭いがして・・・・。

ふむ。するってーと、あの甘ったるい臭いは、分解された糖だったのか?しかも、シロアリって、あっという間に材木を食い破り、家を傾かせたりしてしまいます。シロアリ被害で切り倒さないといけなくなった木は、中が空洞でした。大きな木だったけどな。・・・・・なるほど、彼らなら速やかに廃材を食い破るに違いない。そしてそこからバイオ燃料のエタノールができるかも、というのは、理にかなっている気がする。

私にとってシロアリとは、見るのもいやな存在でした。でも、あの臭いとか被害の様子を違った目で観察していたら、こういう新しい可能性に気がつけたかも知れないわけですね。自然界の現象を注意深く観察したり、「なんでこうなるんだろう?」と興味を持って掘り下げることってやっぱり大事だと思いました。

なにしろ、自然は何万年も品質改善を行ってきているわけなので、人間が数百年かかって編み出したものよりもよほど洗練された精緻な性能を持っていることが多いのです。

ただこの技術、最後にシロアリから糖を取り出すところのことが気になります。叩きつぶす・・・のでしょうかね・・・・?う~ん。

写真は、近くの公園に出没するワイルド・ターキー。見えるかな?
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by kinky25 | 2008-02-28 23:36 | カンキョウの話。


筆者: 環境庁勤務・一児の母。 生息地: カリフォルニア・サクラメント。  ブログについて: サイエンスとトレンドを融合した、わかりやすいエコ・温暖化・サステナビリティ。コメント歓迎です(除く営業)


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